Steampunk hits the big screen.

Science fiction movies have been decidedly influenced by steampunk’s extraordinary universe since the early 20th century. But what is steampunk? How does the fantastical genre influence the popular culture on the big screen?

What is Steampunk?

The steampunk concept itself has actually started as a literature subgenre, with a science fiction and fantasy approach. It can be defined as a retro-futuristic category that draws elements from the old Victorian world, the American wild west or a post apocalyptic civilization, where colonial elegance and steam-powered technology are combined. 

Steampunk expresses the speculative future of a past that saw the development of technological aspects of the modern world, re-imagining industrial steam-powered machinery. 

This concept has expanded through art, fashion, architecture and design, and has gathered a large (albeit niche) group of followers over time. The steampunk culture has grown to the extent of organizing events and festivals, generating a new movement, like an urban tribe: a subculture and a community. Steampunk flips history on its head by incorporating anachronistic elements and alternative technologies in the past with an industrialized aesthetic. Precursors in literature were Jules Verne, H.G Wells and Mary Shelley and the term was originated by science-fiction author K. W. Jeter in the 1980s.

Image by digitalstormcinema

Steampunk on the Big Screen

Naturally, the Steampunk movement has inspired many films with its strong visual aesthetics and curious alternative world that sparks the imagination. The genre has allowed directors to look forward and back at the same time, creating a future with an alternate history and a unique level of technology that generates captivating movie plots. The result is a plethora of different worlds, questions, characters, scenarios, immersing the audience in excellent stories.

The pioneering steampunk movies that fascinated viewers have manifested distinct identities and a strong connection with the public. Steampunk is at some point nostalgic. It appropriates the technology of a past era and offers science-fictional interpretations, as it reveals familiar elements that make the audience feel comfortable. Combine that awareness with a creative new technological twist, and the image captures the attention and imagination of the spectators.

Steampunk flips history on its head by incorporating anachronistic elements and alternative technologies in the past with an industrialized aesthetic.


One of the pioneers of the steampunk subgenre, the silent, expressionist sci-fi film from Germany “Metropolis” was produced in 1927 and directed by Franz Lang. Although it is argued that the movie essentially should be categorised as “dieselpunk” (because it combines diesel based machines with retro-technology), the parallels it has with the steampunk culture are undeniable.

The film is set in a futuristic and highly industrialized city. The rich and powerful live on the surface while the poor live deep underground and never see the sun. The story centers around the son of the city’s mastermind that falls in love with a working class teacher, who predicts the coming of a savior to mediate their differences. 

The movie, written in the Weimar Republic, portrays the horrors of the industrial revolution. As the plot takes off and the conflict mounts, the message relayed is mostly steampunk: the fight between the working man, and the upper class echoing the struggle from the Victorian Era. Also, the stage elements like the sets (particularly the city and the cathedral), the robot of the mad scientist, and the vapour coming out of the factories, relate the movie to the genre.

Still from “Metropolis”, restored version by UFA


Hugo”, a movie produced by Martin Scorsese, is based on Brian Selznick’s 2007 book “The Invention of Hugo Cabret”. It tells the story of a boy who lives alone in the Montparnasse railway station, in Paris in the 1930s, though the story takes place after the age of steam. The abundance of clockworks, gears, trains and an automaton (that the boy must protect) give this movie a very steampunk feel. This film is enchanting and naive, with a touch of romanticism, where the author has given a heartbeat to the machine.

Still image from “Hugo” by GK Films and Paramount Pictures


Mortal Engines” is one of the most recent works developed within the steampunk field, adapted as a 2018 feature film by Peter Jackson and Hollywood. Although its movie universe is quite different from the book, the plot is loosely based on the young-adult science-fantasy novel written by Philip Reeve in 2001.

The story takes place in a post-apocalyptic world, where the city of London is a massive predator machine with wheels; a traction city, which has returned to a Victorian-era society. Humankind has adapted to this new way of living; gigantic moving cities now roam the earth, ruthlessly preying upon smaller traction towns. The story develops when fugitives emerge to take revenge on these destructive machines, and give humanity a second chance. Robots, old and new technology, hot air balloons, weapons and St Paul’s Cathedral, are some distinctive components that constitute, once more, the futuristic war of the steampunk mood, reflected in the whole movie.

“Mortal Engines” Movie Poster – Image © Universal Pictures


Another original and unique work iis “Dune”, a novel written in 1965 by Frank Herbert. The first movie adaptation was directed by David Lynch in 1985, and followed by many more on-screen adaptations since. The latest remake of the science-fiction classic is expected to be released in December 2020, with Denis Villeneuve as the director.

The story is set in our galaxy 10.000 years in the future, in a feudal intergalactic empire (already a familiar concept), where planetary fiefdoms are controlled by noble Houses. The main character is young Paul Atreides, from House Atreides; he and his family relocate to the planet Arrakis, the universe’s only planet that has the “spice”: a necessity for the whole empire to travel at speed light. Steampunk aesthetic appears heavily throughout the movie, in the stylized ships, apparatus and costumes (reminiscent of Victorian dresses), as well as with the main concept of the story.

Still from “Dune” – Image © Warner Bros.

Currently On At Gallery Ex Machina

Steampunk has been a fuel for imagination and adventure for audiences and filmmakers for decades, where stories flourish with authenticity and a comforting proximity to the familiar at the same time, widening the horizons of an already imaginative and wide future.

Curious to experience steampunk art for yourself? Don’t miss the last days of our exhibition “Anachronic Deities”, featuring the fantastical works of Tomas Barcelo Castela (who has also worked on the movie Dune, mentioned above)!

Want to see more? Check out our permanent collection of steampunk works below:

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image by Enrique Meseguer from Pixabay


El Steampunk llega a la pantalla grande.

Las películas de ciencia ficción se han influenciado decididamente por el extraordinario universo del Steampunk desde principios del siglo XX. ¿Pero qué es el steampunk? ¿Cómo influye a la cultura popular, el género fantástico de la pantalla grande?

Que aprender sobre el Steampunk

En realidad el concepto de Steampunk comenzó como un subgénero literario, con un enfoque de ciencia ficción y fantasía. Puede definirse dentro una categoría retrofuturista, que extrae elementos de la antigua era victoriana, del salvaje oeste americano o de una civilización postapocalíptica, donde se combinan la elegancia colonial con la tecnología a vapor. 

Steampunk expresa el futuro especulativo de un pasado, que vio el desarrollo de los aspectos tecnológicos del mundo moderno, reimaginando la maquinaria industrial.

Este concepto se ha expandido al arte, la moda, la arquitectura y el diseño y ha reunido a un grupo grande (si bien es un nicho) de seguidores a lo largo del tiempo. La cultura steampunk ha crecido al punto de organizar eventos y festivales, generando un nuevo movimiento, como una tribu urbana: una subcultura y una comunidad.

El steampunk da un giro histórico al incorporar elementos anacrónicos y tecnologías alternativas del pasado, con una estética industrializada. Los precursores en la literatura fueron Julio Verne, H.G. Wells y Mary Shelley y el término fue originado por el autor de ciencia ficción K. W. Jeter en la década de 1980.

Image by digitalstormcinema

Steampunk en la gran pantalla

El movimiento Steampunk ha inspirado naturalmente muchas películas con una estética visual fuerte y un mundo alternativo curioso, que enciende la imaginación.

El género ha permitido a los directores mirar hacia adelante y hacia atrás al mismo tiempo, creando un futuro con una historia alternativa y un nivel único de tecnología que genera tramas cinematográficas cautivadoras. El resultado es una plétora de diferentes mundos, preguntas, personajes y escenarios, sumergiendo a la audiencia en excelentes historias.

El steampunk da un giro histórico al incorporar elementos anacrónicos y tecnologías alternativas del pasado, con una estética industrializada.


Una de las películas pioneras del subgénero steampunk fue “Metropolis”. Ejemplo de cine mudo y del expresionismo alemán, fue producida en 1927 y dirigida por Franz Lang. Aunque se argumenta que la película debería clasificarse esencialmente como “dieselpunk” (porque combina máquinas a base de diesel con retrotecnologia), los paralelismos que tiene con la cultura steampunk son innegables.

El film está ambientado en una ciudad del futuro, altamente industrializada. Los ricos y poderosos viven en la superficie mientras que los pobres viven bajo la tierra y nunca ven el sol. La historia se centra en el hijo del cerebro de la ciudad que se enamora de una maestra de  clase baja, trabajadora, que predice la llegada de un salvador para mediar sus diferencias. 

La película, escrita durante la República de Weimar, retrata los horrores de la revolución industrial. A medida que la trama se desarrolla y el conflicto crece, el mensaje incisivo que se transmite es mayormente steampunk: la lucha entre el hombre trabajador y la clase alta, que hace eco de la pelea en la era victoriana. También, los elementos escénicos, como los decorados (en particular la ciudad y la catedral), el robot del científico loco y el vapor que sale de las fábricas, relacionan la película con el género.

Still from “Metropolis”, restored version by UFA


Hugo”, una película producida por Martin Scorsese, basada en el libro de Brian Selznick del 2007 llamado “La invención de Hugo Cabret”. Cuenta la historia de un niño que vive solo en la estación de trenes de Montparnasse, París en los años 30, aunque la historia se efectúa luego de la era del vapor. La abundancia de relojes, engranajes, trenes y una máquina autómata (que el niño debe proteger) dan a esta película un aire muy steampunk. La misma es encantadora e ingenua, con un toque de romanticismo, donde el autor le ha dado “corazón”, como un latido a la máquina.

Still image from “Hugo” by GK Films and Paramount Pictures

MORTAL ENGINES (Máquinas Mortales)

Mortal Engines” es uno de los trabajos recientemente desarrollados en el ámbito steampunk, adaptado en el 2018, como un largometraje realizado por Peter Jackson y Hollywood. Aunque el universo de la película es un tanto diferente del libro, la trama se basa en una novela para jóvenes y adultos escrita por Philip Reeve en el 2001, en un ámbito de fantasía y ciencia ficción.

La historia está ambientada en un mundo post apocalíptico, donde la ciudad de Londres es una enorme máquina depredadora con ruedas; una ciudad a tracción, que ha vuelto a un orden social de la era victoriana. La humanidad se ha adaptado a esta nueva forma de vida; gigantescas ciudades en movimiento ahora vagan por la tierra, depredando despiadadamente a las ciudades más pequeñas. La misma se desarrolla cuando fugitivos emergen para vengarse de las máquinas destructivas y darle una segunda oportunidad a la humanidad. Robots, tecnología vieja y nueva, globos aerostáticos, armas y la catedral de San Pablo, son algunos de los componentes distintivos que constituyen, una vez más, la guerra futurista dentro de un ambiente steampunk, reflejado en toda la película.

“Mortal Engines” Movie Poster – Image © Universal Pictures


Otra obra original y única es “Dune”; novela escrita en 1965 por Frank Herbert. La primera adaptación cinematográfica fue dirigida por David Lynch en 1985, que luego fue seguida por muchas más. Se espera que el último remake del clásico de ciencia ficción se estrene en diciembre de 2020, con Denis Villeneuve como director.

La historia está ambientada en nuestra galaxia pero 10.000 años en el futuro, en un imperio intergaláctico feudal (un concepto ya conocido), donde los feudos planetarios están controlados por casas nobles. El protagonista es el joven Paul Atreides, de la Casa Atreides; él y su familia se trasladan al planeta Arrakis, el único planeta del universo que tiene la “especia”: una necesidad de todo el imperio para viajar a la velocidad de la luz. La estética Steampunk aparece con fuerza a lo largo de la película, en las naves, aparatos y trajes de diseño  (que recuerdan a los vestidos victorianos), así como en el concepto principal de la historia.

Still from “Dune” – Image © Warner Bros.

Actualemente en Gallery Ex Machina

El steampunk ha sido un combustible para la imaginación y aventura del público y los cineastas durante décadas, donde las historias florecen con autenticidad y una reconfortante proximidad al mismo tiempo, ampliando los horizontes de un futuro imaginativo y vasto.

¿Curioso de experimentar el arte steampunk por ti mismo? No te pierdas los últimos días de nuestra exposición “Deidades Anacrónicas”, que presenta las obras fantásticas de Tomás Barceló Castela (que también ha trabajado en la película Dune, mencionada anteriormente)!

¿Quieres más? Echa un vistazo a nuestra colección permanente, donde contamos con obras steampunk:

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